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Ciencia / OCTUBRE 01 DE 2023 / 4 meses antes

Un sueño de niñas: cómo dos astrónomas latinoamericanas ganaron el New Horizons Prize

Autor : Diego Arias Serna

Un sueño de niñas: cómo dos astrónomas latinoamericanas ganaron el New Horizons Prize

Históricamente - el de la ciencia - ha sido un mundo machista. Es por eso que ganarse un espacio y una reputación para una mujer no es nada fácil. De ahí el gran mérito para la colombiana Paola Pinilla. 

“Nada en la vida debe ser temido, solamente comprendido. Ahora es el momento de comprender más para temer menos”, Marie Curie.

Las mujeres científicas siempre se han caracterizado en luchar “contra la corriente”. Históricamente han sido desdeñadas por los hombres, pero ellas no se han amedrentado. Por eso se tienen dignas representantes que han dejado una estela de luz en el firmamento de la ciencia. Un solo nombre, Marie Curie, con dos Premios Nobel: uno de física y otro de química, indican la importancia de darles todo el apoyo para la investigación científica. Septiembre fue un mes que destacó a dos de ellas, por lo que en este artículo dominical es en su homenaje. 

Antes de comentar, recordemos un poco la vida y el aporte de la colombiana Paola Pinilla y la chilena Laura M. Pérez, quienes el 19 del mes que acaba de terminar, recibieron el “Óscar de la Ciencia”, por un importante descubrimiento. Es pertinente comprender el por qué de la afirmación de que las científicas han sido desdeñadas. Para ello basta recordar que -como lo registra Wikipedia- teniendo en cuenta la edición de 2022, el premio ha sido otorgado a 894 hombres, 60 mujeres y 27 organizaciones. Las cifras ‘hablan’ por sí solas. 

En pleno siglo XXI, según la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (Unesco), menos del 30 % de los investigadores a nivel mundial son mujeres. Pero no solo en lo científico son relegadas; en muchos aspectos de la vida también han sido menospreciadas, no importa que sus aportes sean equivalentes o superiores al de sus pares hombres. Como apoyo a ellas, desde 1998 la alianza L’Oréal-Unesco institucionalizó la premiación internacional a las más destacadas. A la fecha ha distinguido a 4.100 y un número similar de jóvenes investigadoras. 

Además, promueve a las niñas, cuya edad es propicia para inducirlas en la investigación. En este 2023 premió a cinco mujeres profesoras e investigadoras: la física Anamaría Font, de la Universidad Central de Venezuela; la bióloga Aviv Regev, vicepresidenta ejecutiva y responsable mundial de Investigación y Desarrollo Temprano de Genentech/Roche, San Francisco (EE.UU.); la física Lidia Morawska de la Escuela de Ciencias de la Tierra y el Clima de la Universidad Tecnológica de Queensland (Australia); la británica Frances Kirwan, geómetra en la Universidad de Oxford (Reino Unido). 

La quinta mujer es de Brasil: Suzana Nunes de la Universidad Rey Abdulá de Ciencia y Tecnología de Arabia Saudita, quien está vinculada en los programas de ciencia e ingeniería química y medioambiental. Recordemos que L’Oréal es una empresa francesa dedicada a productos de belleza. Conozcamos a las galardonadas con el premio “Óscar de la Ciencia”

Soñando en la niñez, llegaron lejos 

La redactora de la BBC News Mundo, Fernanda Paúl, al revelar la noticia sobre las ganadoras del premio, narró: “Cuando eran pequeñas, miraban los cielos estrellados de Chile y Colombia con fascinación. Laura Pérez y Paola Pinilla soñaron con ser astrónomas. Lo que nunca imaginaron es que sus vidas se iban a cruzar y que llegarían lejos. Muy lejos. Gracias a sus prominentes estudios sobre la formación planetaria, las investigadoras latinoamericanas ganaron recientemente el premio New Horizons Prize in Physics de la Fundación Breakthrough Prize, uno de los más prestigiosos del mundo”. 

Señala, asimismo: “el reconocimiento - conocido como el “Oscar de la Ciencia” – llega después de que ambas estuvieron años observando el universo. Pero ¿cómo estas dos mujeres lograron hacerse un espacio tan importante entre las grandes ligas de la ciencia mundial? ¿Por qué ganaron el premio? Laura Pérez y Paola Pinilla – de 39 y 37 años, respectivamente – fueron reconocidas por sus aportes a los estudios sobre la formación de los planetas junto con otros dos científicos, Tilman Birnstiel (de la Universidad Ludwig Maximilian, en Alemania) y Nienke van der Marel (de la Universidad de Leiden, en Holanda)”. 

Dice la periodista de la BBC News Mundo que particularmente, se les valora por sus predicciones, descubrimiento y modelamiento de los “drus traps” - o trampas de polvo-, que son claves a la hora de estudiar los primeros pasos de la formación planetaria. Sigue explicando que, para comprender este complejo fenómeno, hay que remontarse al momento en el que una estrella se está formando: a su alrededor hay polvo y gas, un material denominado “disco planetario”. 

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En el campo científico existía una gran incógnita respecto a cómo se creaban los planetas a partir de este polvo pues, según lo que los investigadores habían observado, cuando crecía, la estrella lo ‘engullía’ en un proceso denominado “deslizamiento radial”. Sin embargo, las científicas descubrieron la existencia de estas “trampas de polvo”, que son regiones ubicadas dentro del disco protoplanetario donde las partículas se pueden acumular y seguir creciendo, sobreviviendo al deslizamiento radial. “Es aquí –precisa Paúl- donde el material sólido se concentra y permite la formación planetaria”. 

Si no existieran, este material terminaría siendo absorbido por la estrella, le explicó a la BBC Mundo Laura Pérez. “Aún quedan muchas preguntas abiertas – agrega por su parte Paola Pinilla -, pero hoy sabemos que estas estructuras son críticas para entender los primeros pasos de la formación planetaria”. 

 Se entiende mejor la formación planetaria 

En entrevista con el citado medio, ambas científicas dijeron sentirse ‘honradas’ porque se reconozca el impacto de su trabajo. “Fue muy emocionante… Este premio demuestra que se puede hacer ciencia de impacto desde Latinoamérica”, dice Laura Pérez. A su turno la chilena – quien normalmente hace sus investigaciones desde el Observatorio Alma, ubicado en la región de Atacama, en el norte de Chile – afirma que en el continente latinoamericano hay un “laboratorio natural” que “debemos proteger”. 

En ese observatorio chileno se encuentran los mejores telescopios del mundo. “En el pasado, los astrónomos han logrado cuidar el acceso a nuestros cielos y este premio es fruto de aquello, lo que ha permitido que hoy nosotras estemos en las grandes ligas”, reconoce la astrónoma Pérez. 

A juicio de Paola Pinilla es crucial resaltar la importancia de que más y más mujeres se involucren en el campo de la ciencia. “Desafortunadamente, es un sector que sigue siendo dominado por hombres. En los libros, la mayoría de sus protagonistas son hombres, entonces, uno como mujer, no se imagina en ese papel. Pero si les damos más roles a las niñas, se van a entusiasmar”. 

Señala la periodista de la BBC Mundo que tanto Pérez como Pinilla son madres y reconocen que esto dificulta su desarrollo profesional. La colombiana, incluso, escribió un libro al respecto, denominado “Madres en Astronomía”, en el que aborda las dificultades de asumir ese rol como investigadoras, compartiendo experiencias y ofreciendo recomendaciones. 

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Pérez recuerda que cuando salió a la luz pública la noticia del premio, una científica muy querida me escribió y me dijo: “estoy muy orgullosa verte a ti y a Paola en esto porque son mujeres, son madres y latinoamericanas. Yo no le había tomado el peso y ahí me di cuenta…es una sensación linda”. Para la astrónoma, la clave está en apuntar alto para cumplir los sueños. 

¿Cómo se formaron las dos latinoamericanas? 

BBC Mundo termina la presentación de estas dos científicas abordando lo relacionado con su formación. Al respecto dijo la periodista Fernanda Paúl: “Estas dos astrónomas latinoamericanas tienen una vasta experiencia en el campo científico. Laura Pérez egresó de la Universidad de Chile, donde cursó una maestría en astronomía. Estudió un doctorado en el Instituto de Tecnología de California, - el famoso Caltech -. Luego trabajó en el Observatorio Nacional de Radioastronomía de EE.UU., y en el Instituto Max-Planck de Radioastronomía, en Alemania. Desde 2017 es académica de la Universidad de Chile, liderando un grupo de investigación astronómica

En lo atinente a Paola Pinilla, ella estudió en la Universidad de Los Andes, en Bogotá. A sus 24 años decidió trasladarse a Europa donde trabajó en el Observatorio Europeo Austral. Luego realizó un doctorado en astrofísica, en la Universidad de Heidelberg (Alemania), y posteriormente un posdoctorado en la Universidad de Leiden, Holanda. Al finalizar su formación, se convirtió en la primera colombiana en obtener la beca Hubble, que la Nasa otorga a científicos que quieren continuar sus estudios en alguna universidad estadounidense que trabaje con la agencia espacial. Actualmente investiga desde el University College, en Reino Unido. Tanto Pérez como Pinilla siguen intentando resolver enigmas de la formación planetaria. 


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